De zompopas y combustibles

Fotografía: Atta colombica, Manuel Solís

Rodrigo Gámez Lobo, Presidente INBio

Nuestra dependencia del petróleo como fuente de energía nos está generando serios problemas económicos, políticos y ambientales. Los precios de la gasolina aumentan; la crisis política egipcia amenaza el suministro mundial de petróleo y el calentamiento global provocado por el uso de este combustible genera un cambio climático por el que tormentas de nieve,inundaciones o sequías ocurren en el mundo.

¿No sería lógico acelerar el cambio a fuentes de energía alternativas que nos solventen esos problemas, dándonos combustibles baratos de una fuente estable, renovable y amigable con el ambiente?

Eso lo inventaron nuestras zompopas hace millones de años. Estas hormigas forman colonias subterráneas de millones de trabajadoras que cosechan miles de kilos de trozos de hojas por año. Los biólogos descubrieron que usan para cultivar un hongo que constituye la fuente primaria de alimentación de la colonia. En otras palabras, lo que hacen en esas cámaras de cultivo es convertir rápidamente enormes cantidades de biomasa en energía limpia y renovable.

Por eso es que científicos y entidades como el Departamento de Energía de Estados Unidos están estudiando el proceso de degradación de biomasa de las zompopas, para entender cómo es que la comunidad de microorganismos que cultivan (hongos y bacterias) lo realiza.

Este sistema es un modelo atractivo para entender cómo en la naturaleza comunidades de microbios pueden degradar biomasa de plantas, lo que tiene relación con la bioenergía, dado el creciente interés de la industria en biocombustibles derivados de celulosa.

La celulosa, el componente principal de las paredes de las células de las plantas, es como una fibra hecha de largas cadenas de un azúcar. Si logramos extraer ese azúcar, como las zompopas, podríamos generar grandes cantidades de alcohol para combustibles de desechos de piña, banano y muchos otros cultivos. Aprendamos estas lecciones de la naturaleza.

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