La rana venenosa

Oophaga pumilio

Viven en el piso del sotobosque moderadamente abierto, así como en la vegetación (10-90 cm.de altura) del bosque tropical muy húmedo. También en plantaciones de cacao y banano abandonadas, bosques secundarios.

Los machos defienden territorios de canto por medio de una combinación de combates físicos y vocalizaciones. Se ha demostrado que la competencia entre machos adultos por territorios está ligada a la disponibilidad de bromelias (ubicación de renacuajos). La vocalización del macho también se usa para atraer a las hembras y juega un papel integral a un sitio apropiado para el cortejo, ovoposición y previene la interferencia por parte de los competidores.

La reproducción se lleva a través del año y el sistema de apareamiento es polígamo: machos y hembras se aparean algunas veces con diferente pareja.

El cortejo y el apareamiento de esta especie se observó en la Estación Biológica La Selva (cantón de Sarapiquí, Heredia) y consistió en que una vez que el macho atrae con el canto a la hembra, se adelanta buscando un sitio apropiado para la oviposición y ella lo sigue. Cuando ella se queda rezagada, él se detiene y la llama con suavidad, esperando que ella lo alcance. El comportamiento táctil del cortejo consiste en que la hembra frota, con su cabeza, la cabeza y la barbilla del macho. En forma eventual ambas ranas se posicionan vientre con vientre. Se supone que mientras la hembra deposita los huevos, el macho suelta el esperma. El tamaño de las puestas de cuatro parejas observadas en el campo varió de 3-5 huevos. Después de 7 días se observó a una hembra recoger un único renacuajo y llevarlo al agua, depositada en una bromelia, para su desarrollo. Se determinó que la duración media del transporte de un renacuajo a una bromelia es de 3 horas. También el macho transporta renacuajos.

Fotografía: Esteban Ocampo C.

El patrón de reproducción en esta especie sugiere una adaptación a las condiciones climáticas. Aparearse durante los meses más húmedos asegura la sobrevivencia de los renacuajos, mientras que a finales del año podría poner en peligro la vida de los renacuajos. Los hábitats de los renacuajos (axilas de las bromélias, aráceas, musáceas) se desecan en periódos de poca lluvia.

La alimentación tiene lugar durante la actividad de canto y las horas preferidas para los apareamientos. Los machos aparentemente son capaces de combinar la actividad de canto con la alimentación, que debería ayudar en la defensa del territorio. Sin embargo, los machos no se alimentan durante el cortejo.

La combinación de colores brillantes sugiere que éstas ranas son ejemplos de coloración aposemática. Asimismo, éstas ranas deben invertir mucho tiempo en busca de presas, por lo que están expuestas a una alta presión de depredación. De tal manera, que la piel tóxica (toxinas pumiliotoxina A,B,C), que son un veneno neurotóxico muy potente que causa la contracción de los músculos) y la coloración de alerta pudieron haber evolucionado como un mecanismo de defensa.

Sin embargo, a pesar de tener las toxinas fuertes son depredados por rana “toro” (Leptodactylus pentadactylus) y supuestamente por las “gallinas de monte” (Tinamus major).

Se ha determinado que esta especie resulta desagradable a depredadores como la hormiga “bala” (Paraponera clavata), y la araña nocturna (Cupiennius coccineus) los cuales no la atacan.

Los individuos de esta especie son muy apreciados para ser utilizados en los terrarios, por lo que son extraidos de su hábitat natural para ser vendidos en forma ilegal, principalmente en Europa y E.U.A.

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