¿Que son esas enormes hormigas con alas?

Manuel Solís

Todas las hormigas pertenecen a la familia de insectos Formicidae. Parte de esta familia son las hormigas de la tribu Attini, u hormigas cultivadoras de hongos (por su nombre dado en ingles “Fungus Growers”). Esta tribu comprende unas 190 especies, distribuidas en la América Tropical. Las hormigas corta-hojas o zompopas, como bien se conocen en Costa Rica, son las especies más comunes de estas hormigas cultivadoras de hongos. Las zompopas comprenden unas 6 especies en dos géneros (Atta y Acromyrmex) en el país.

Un nido grande de Atta cephalotes puede estar conformado por más de 5 millones de individuos, entre todas las castas como las obreras mínimas (2 mm de longitud), la obreras medias (10 mm de longitud) y las obreras mayores o soldados (20 mm de longitud, con una cabeza mucho más grande). Los machos, la reina y las reinas vírgenes son los de mayor tamaño cerca de los 25 mm de longitud, con el tórax y el abdomen engrosados. Además, son las únicas castas que poseen alas, por lo que tienen la capacidad de volar. La actividad del vuelo lo realizan, únicamente, los machos y las reinas vírgenes. Esto sucede, una sola ocasión durante la época reproductiva. Este fenómeno se conoce como “vuelo nupcial” y ocurre en mayor cantidad al inicio de la época lluviosa.

castas

Cuando las primeras lluvias fuertes, indican el inicio de la época lluviosa, los machos y las reinas vírgenes de las grandes colonias salen del nido y vuelan para copular en el aire. Las nuevas reinas, pueden aparearse hasta con 5 machos en un periodo de tiempo muy corto, por lo general pocos minutos antes del amanecer. Las hembras almacenan el esperma necesario para poder fertilizar los huevos (hasta por ocho años en algunos registros) y procrear a las obreras que conformarán su colonia. Después del apareamiento, las hembras regresan al suelo y cavan un pequeño túnel en el lugar donde construirán su nido. Por su parte, los machos mueren al poco tiempo ya que la reproducción es la única función que tienen en la colonia.

Las nuevas reinas portan un pedazo del hongo, que es la base de su alimento, en el saco bucal. Cuando construyen el túnel (10 cm de profundidad) sacan el pedazo de hongo y lo alimentan con huevos y excremento. Si el hongo muere, la reina morirá ya que no tendrá con que alimentarse ella, ni sus crías. Si el cultivo del hongo es exitoso, la reina comenzará a criar las primeras obreras y permanecerá de 4 a 5 semanas sin alimentarse, hasta que las primeras obreras que la limpiarán, alimentarán y cuidarán del hongo, aparezcan. Conforme aumenta la cantidad de obreras, estas comienzan a recoger hojas para el hongo y en unos 3 o 4 años la colonia alcanzará su tamaño máximo, pudiendo vivir hasta por 8 años (20 en algunos reportes).

La especie Atta cephalotes (Linnaeus 1758), es la hormiga zompopa más común y fácil de observar en casi todo el país. La podemos encontrar tanto en los bosques tropicales, a los 2000 m de altitud, así como en los jardines de las casas o tierras de cultivo y las costas. Los nidos son grandes estructuras subterráneas, que en la superficie, se observan como una gran área de tierra removida y con poca vegetación. Los nidos de colonias adultas (3 a 4 años de vida), pueden alcanzar dimensiones sorprendentes de hasta 6 m de profundidad y otros 6 m de diámetro. Se ha reportado algunos casos, en que una entrada de un nido de estas hormigas puede encontrarse hasta 50 m de distancia del centro del nido.

La escogencia de las plantas, está asociada a la composición química de las mismas, aunque esto aún no está claro del todo. Las obreras mayores y medias, realizan labores de corta y acarreo de las hojas, principalmente. Las obreras mínimas, trabajan principalmente dentro del nido, limpiándolo, alimentando las larvas y la reina así como llevando las hojas a los jardines donde se cultiva el hongo. Los pedazos de hojas, son limpiados con saliva para evitar patógenos como bacterias y otros hongos, luego son masticados y revueltos con excremento. Esta nueva sustancia es puesta en un tipo de cama de germinación, donde las obreras pondrán un pedazo del hongo para que este se alimente.

Las colonias adultas de zompopas, contribuyen al ciclo de nutrientes en los bosques, siendo uno de los principales desfoliadores y dispersores de sustancias nutritivas en el ecosistema. El hongo desgastado y puesto en los basureros de los nidos, así como los nidos abandonados, proporcionan una fuente alimenticia para muchos microorganismos e insectos carroñeros.

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9 respuestas a ¿Que son esas enormes hormigas con alas?

  1. Bruss Byron Torres Leal dijo:

    Les agradecer una y mil veces más amigos su información soy guía local y me alimento d ustds, los felicito me gustaría algún día cumplir el sueño d ser parte d su grupo social,ser parte d está fundación tan importante para nuestro GRAN ECOSISTEMA LLAMADO TIERRA..!

  2. Eduardo Lacayo dijo:

    Me pareció muy interesante. Me agradó mucho y creo que ahora comprendo mejor a esos animales. Me llamó mucho la atención ese dato de que las nuevas reinas se llevan un pedazo del hongo para cultivarlo y que su existencia dependa de que el hongo no se muera.

  3. Eduardo Lacayo dijo:

    Gracias por esos artículos. Me parecen muy interesantes y significativos. Tengo algunas fotos de hongos interesantes de la zona donde vivo. Me gustaría compartirlos pero creo que en su página en face no se puede.

  4. brayan dijo:

    ellas son venenosas esque a my me mordio una y tengo el dedo como inchado

  5. JOSE ANTONIO dijo:

    YO ENCONTRE UNA HORMIGA COMO LA DE LA FOTO LA REINA COMO LE DICEN NO QUIERO QUE SE MUERA POR ESO LA GUARDE EN UNA CAJA DE FOSFORO ME GUSTARIA SABER QUE HACER CON ELLA PARA AYUDARLA Y

  6. JOSE ANTONIO dijo:

    YO ENCONTRE UNA HORMIGA COMO LA DE LA FOTO LA REINA COMO LE DICEN NO QUIERO QUE SE MUERA POR ESO LA GUARDE EN UNA CAJA DE FOSFORO ME GUSTARIA SABER QUE HACER CON ELLA PARA AYUDARLA Y QUE NO SE MUERAA POR FA AYUDENME SI?

    • Manuel Solís dijo:

      Hola José Antonio. Es muy dificil que consigas mantener viva esa reina. Si no se quitó las alas, es posible que no fuera copulada, o bien. Puedes intentar, colocarla en una pescera o algo parecido, con tierra. Hacer un hueco en forma de L con la parte inferior redondeada, como una cápsula, donde ella quepa bien. Si fue copulada, y no se le ha muerto el hongo, es posible que intente cultivarlo.

      Saludos!!

  7. JOSE ANTONIO dijo:

    https://www.facebook.com/JOSEPA1990 DEJO MI LINK DE FACEBOOK PARA LOS QUE QUIERAN AYUDARME GRACIAS

  8. CESAR GABRIEL PAREDES dijo:

    Mi Esposa y Mhija encuentran constante hormigas con alas en el interior de la casa, hoy por la noche Me mostraron tres, Me refieren ver mas, tuvimos la necesidad de eliminarlas, pues es recurrente la aparición de hormigas negras de 2 mm de longitud, éstas sin alas, las encontramos en los sillones de la sala, en la mesa del comedor, en la tarja, en la estufa, en las camas, en los patios y en los baños, por mas aseo constante, ellas aparecen, ¿existe algún riesgo al permitir su reproducción y preservación?, lamento recurrir a matarlas, quisiera sólo aullentarlas, pero retornan, es preocupante por Mi Familia, las considero una plaga, gracias por la atención y comprensión.